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【科学网】南极高原上孤独的观测者
发表日期: 2017-12-28
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  因为我至今还没有去过南极,朋友们如果想让我难堪,总会问我:“什么时候去南极啊?”

  但南极绝对不只是存在于我的想象里。

  2017年最激动人心的科学事件,大概是人类首次成功探测到了一个引力波源GW170817的电磁对应体。这个事件不仅仅震动了学术圈,也成为媒体至为关注的对象。全球70多个天文台站对这个事件进行了观测。南极巡天望远镜也成功探测到了这个源的光学信号。南极巡天望远镜是中国、也是整个南极洲唯一一个探测到这个引力波源的望远镜。

  想象一下,从每年四月开始,南极渐渐进入漫长的冬夜。南极大陆没有人烟,一群群高大的帝企鹅挤在一起取暖。它们高昂着头,看着漫天的繁星在天空旋转,日复一日,天气一天比一天冷,太阳似乎永远的消失了踪影,但天空却布满了明亮的星辰。空气宁静,没有风,也没有云,高原上的星星几乎伸手可及。这些帝企鹅是否能记住那些星辰的起落?是否目睹过一些我们所不知道的宇宙秘密呢?2017年8月17日,天气已经渐渐变暖,来自GW170817的信号经过长达一亿三千万年的长途旅行到达了地球。他的光芒短暂而辉煌,也必然扫过了这些企鹅的眼睛。也许它们都没有注意到这个现象,那将是非常遗憾的一件事。但南极巡天望远镜却记录下了这一瞬间,并将它写入了人类科学文明的历史。

  对南极巡天望远镜的研制者来说,2017年是近十年来最有成效的一年。除了已经发表的对引力波源的观测,还有近百太阳系外行星候选体有待进一步分析和验证。 在我看来,这些结果已经接近完美,至少是远远超出了我的预期。毋庸多说,望远镜研制的过程漫长而且艰苦。它具有自己独立的能源和通讯体系,还具有功能强大的天文照相机。它能够快速搜索宇宙天体的亮度变化,在数千万宇宙天体里捕捉极其细微的信号。这些都是南极巡天望远镜团队长达十余年的艰苦工作所创造的奇迹。2017年整个南极冬季,南极巡天望远镜傲视苍穹,顽强而坚定的执行着远在南京的天文学家发过去的观测指令。

  从南极传回来的图像可以看到,自从南极进入冬季,它的躯体就被厚厚的一层雪所覆盖,就像冰雪中的战士穿上了一副白色的铠甲。有时候冰冷的月光照在它的铠甲上面,闪烁出晶莹的白光。在冰穹A摄氏零下80度的严寒里,它俨然一个具有生命力的巨人,孤独而骄傲的执行着自己的研究使命。冰穹A曾经被认为是人类不可到达的地方;南极巡天望远镜就象科幻电影里的变形金刚,它把人类的智慧首次投射到了南极大陆最深不可及的高原。(作者王力帆 中科院紫金山天文台研究员) 

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